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Conoce a los pájaros que cantan mientras duermen

La próxima vez que alguien te llame «Cerebro de pájaro», trátalo como un cumplido. Un investigador de la Universidad de Chicago descubrió que los pequeños pinzones cebra son muy inteligentes y practican canciones en silencio cuando duermen.

Daniel Margoliash, profesor asociado del Departamento de Biología y Anatomía, colocó un diminuto dispositivo de grabación en los cráneos de estas pequeñas aves sociales. El dispositivo monitorea la actividad de las células cerebrales llamadas neuronas, que envían y reciben impulsos eléctricos.

Encontró que sus sujetos pájaros pequeños exhibían patrones de señales cerebrales que eran exactamente los mismos que cuando cantaban sus canciones características durante el día. Margoliash dijo que aunque estas aves no emiten ningún sonido por la noche, sus ondas cerebrales demuestran que están durmiendo mientras ensayan su música.

Cómo responde el cerebro del pájaro a la música

Encontró más evidencia de que cuando tocaba una canción en la cinta mientras el pájaro dormía, el cerebro del pájaro respondía a la música. Los investigadores dijeron que las neuronas del pájaro volvieron a hacer sonidos con música familiar porque el pájaro se quedó dormido y no dijo nada. El sueño es el denominador común.

«Cuando el pájaro está despierto, la neurona estará activa. De lo contrario, cuando esté despierto y toques una canción, no responderá. Cuando duerma, la neurona explotará. Estos patrones coinciden con su canto», dijo. «Cuando tocas una canción mientras el animal duerme, la neurona reacciona».

La investigación de Margoliash tiene como objetivo aprender más sobre cómo los animales y los humanos aprenden y recuerdan. Más específicamente, quiere saber cómo procesa el cerebro los sonidos y los convierte en actividad muscular que produce el canto.

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Los pájaros dormidos son la clave

Se volvió hacia los pájaros dormidos porque los animales despiertos no mostraban evidencia de comportamiento de ensayo. Margoliash dijo: «La gente piensa que este es un músico, que lucha en algunos pasajes difíciles durante el día». «Regresó al día siguiente y se portó muy bien. De hecho, hay evidencia de que el sueño ayuda a los humanos en varias tareas. Lo especial aquí es que podemos estar aprendiendo más sobre su mecanismo real «.

Los pájaros jóvenes escuchan a los cantantes adultos para aprender sus melodías. Los estudios han demostrado que cuando otros estímulos no interfieren con el aprendizaje, sus cerebros almacenan información musical compleja y la practican como un sueño.

Antes de continuar, Margoliash tuvo que diseñar un dispositivo lo suficientemente pequeño como para ser usado en la cabeza de un pinzón cebra para medir la actividad de las neuronas, las células cerebrales que reciben y emiten impulsos eléctricos.

Solo los machos del pinzón cebra pueden cantar como parte de su procedimiento de señuelo. Esta pequeña ave pesa unos 10 gramos y es originaria de Australia y Timor, pero es una mascota familiar popular en todo el mundo. Son muy sociables entre sí y alcanzan la madurez sexual después de solo unos 90 días.

«Este es un animalito muy hermoso, resistente al frío, una muy buena mascota», dijo Margoliash, pero admitió que no eligió esta ave por su habilidad musical. Dijo que la canción del pinzón cebra es «una combinación de puerta chirriante e insectos».

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