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Resuelve el rompecabezas de un virus, dos costas y miles de focas

Hay un virus que infecta a los mamíferos y se contagia a través del contacto cercano, estornudos y tos. Hace que algunos individuos se enfermen más que otros, está mutando y ya se ha extendido a múltiples especies.

Pero este virus no es el SARS-CoV-2, aunque hay similitudes, y los mamíferos no son humanos. El virus del moquillo focino (PDV) es una enfermedad respiratoria que afecta a las focas comunes. Muchos animales tienen su propia versión de un morbillivirus que causa el sarampión en humanos, la peste bovina en el ganado y el virus del moquillo en perros, lobos y coyotes.

El PDV se reconoció por primera vez a fines de la década de 1980 cuando un brote entre focas comunes en la costa atlántica de Europa se cobró 23.000 focas. Otra erupción en 2002 causó la muerte de 30.000 focas comunes europeas. Los expertos estimaron que cada uno de estos brotes mató a alrededor de la mitad de la población de focas en ese momento.

Pero algo extraño sucede cuando PDV infesta focas a lo largo de la costa atlántica de América del Norte. En lugar de muchas muertes, el mismo virus solo mata a una pequeña fracción de focas.

«Estimamos que el mismo tipo de brotes en aguas estadounidenses y canadienses en 2006 y 2018 solo afectaron a alrededor del 2 % de las focas grises y las focas comunes. Esa es una gran diferencia», dice Kaitlin Sawatzki, becaria postdoctoral en el Laboratorio Runstadler en la División de Enfermedades Infecciosas y Salud Global de la Facultad de Medicina Veterinaria de Cummings. «Y está respaldando una gran pregunta, ¿por qué?»

Sawatzki y la científica Wendy Puryear son los autores de un nuevo estudio con varios hallazgos que podrían conducir a respuestas.

Kaitlin Sawatzki, becaria postdoctoral en la Escuela de Medicina Veterinaria de Cummings, durante un viaje de investigación al Refugio Nacional de Vida Silvestre Monomoy en Massachusetts. Foto: Milton Levin / Permiso # NMFS 21719-01

La placa de Petri del Atlántico Norte

«Simplemente hay algo sobre el Atlántico Norte», dice Puryear. “Históricamente, los mamíferos marinos en el Atlántico Norte han visto un puñado de infecciones virales: influenza, PDV, herpes y otras. Hasta la fecha, nunca ha habido un brote de virus en mamíferos marinos en el Pacífico”.

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Desde la promulgación de la Ley de Protección de Mamíferos Marinos (MMPA, por sus siglas en inglés) en 1972, especies como las focas grises, las focas comunes y las focas arpa, cuyas poblaciones habían disminuido, han experimentado aumentos, en algunos casos exponenciales, particularmente en el lado estadounidense del Atlántico Norte. Sawatzki se apresura a señalar que una recuperación en las poblaciones de focas no significa sobrepoblación. «Estamos llegando al nivel histórico donde debería estar el número de focas, no más de lo que debería ser», dice ella.

Parte de la ecuación radica en los números de población de cada especie en las costas de América del Norte y Europa. Las poblaciones de focas de América del Norte han aumentado en las últimas décadas y han llegado a un punto en el que pueden sostener la circulación del virus, por lo que el PDV se ha mantenido y sigue circulando. A medida que aumenta el número, también lo hace la capacidad de carga de enfermedades.

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Pero en la costa europea, donde la población de focas grises aún no se ha recuperado tanto, el virus tiene menos oportunidades de propagarse más. Al igual que el SARS-CoV2, es más fácil que el virus se propague cuando muchas personas están juntas.

“Tenemos una interacción entre focas grises, focas de puerto común y focas arpa que no existe en el Pacífico, y tenemos una población lo suficientemente grande como para sostener la circulación de PDV. El virus a lo largo de la costa de América del Norte ha evolucionado hacia una forma menos patógena, y creemos que esto es un precursor de lo que veremos en otras partes del mundo», dice Puryear.

En el lado americano del Atlántico, las focas comunes y las focas grises a menudo se mezclan y migran a la misma área. Esto es menos común a lo largo de la costa europea, pero Puryear predice que habrá más superposición a medida que aumenten las poblaciones de ambas especies.

    «Las focas se mueven juntas, se paran cara a cara, pelean y hay mucho contacto cercano», dice Kaitlin Sawatzki, investigadora postdoctoral en la Escuela de Medicina Veterinaria de Cummings. «Cuelgan en grupos densos uno encima del otro con cientos de animales ocupados unos con otros». Foto: Wendy Puryear / Permiso # NMFS 21719-01

«Las focas arpa son al menos uno de los principales reservorios para que circule el PDV, y si un animal es un reservorio de un virus durante mucho tiempo, hay una coevolución en la que no se ve muy afectado hasta que se enferma». y muere». Puede que tengan PDV, pero les parece bien», dice Puryear.

Mientras tanto, las focas de puerto no son tan resistentes y sucumben a las enfermedades más fácilmente, dice Sawatzki, mientras que las focas grises se encuentran en algún punto intermedio. Los animales afectados tienden a tener secreción nasal, ojos pegajosos o síntomas neurológicos como temblores en la cabeza o convulsiones.

Un mundo cambiante

En los 50 años desde la MMPA, el mundo alrededor de las focas ha cambiado, con el cambio climático, el derretimiento del hielo en el Ártico y muchos contaminantes diferentes que afectan dramáticamente la disponibilidad de presas y hábitats. Esto es especialmente cierto en el Atlántico Norte, incluido el Golfo de Maine, el cuerpo de agua que se calienta más rápido en la tierra. A medida que aumente el número de focas en este entorno cambiante, los patrones de migración cambiarán a su vez.

«Por ejemplo, las focas arpa se consideran focas de hielo y generalmente viven en el Ártico, aunque cada vez llegan más a latitudes más bajas, presumiblemente en busca de presas y un hábitat que puede escasear en latitudes más altas», dice Puryear.

Ella dice que un colega en Delaware informa frecuentes avistamientos de focas arpa, lo cual es sorprendente considerando que Delaware está cientos de millas más al sur de lo que históricamente suelen nadar las focas arpa. Aparentemente, las focas no pueden recrear un hábitat de iceberg a lo largo de la costa del Atlántico Norte de los Estados Unidos. Sin embargo, en la búsqueda de un reemplazo adecuado, las focas suelen estar bajo un estrés fisiológico que hace que se confundan. Por ejemplo, se sabe que las focas arpa a lo largo de la costa del Atlántico norte de EE. UU. comen arena, ya que se cree que tienen menos éxito en la búsqueda de nieve que en el norte.

La investigadora de la Escuela Cummings Wendy Puryear recientemente fue coautora de un estudio que muestra que el PDV probablemente evolucionó a partir del virus del moquillo y que las dos enfermedades están estrechamente relacionadas.  Foto: Milton Levin / Permiso # NMFS 21719-01La investigadora de la Escuela Cummings Wendy Puryear recientemente fue coautora de un estudio que muestra que el PDV probablemente evolucionó a partir del virus del moquillo y que las dos enfermedades están estrechamente relacionadas. Foto: Milton Levin / Permiso # NMFS 21719-01

Además de la pérdida de hábitat, el derretimiento del hielo del Ártico está abriendo nuevas vías con el potencial de transmitir el PDV al Pacífico, donde las focas y otras especies marinas no han estado expuestas previamente y carecen de inmunidad preexistente, similar al SARS-CoV-2 y los humanos. . Esta combinación de circunstancias trae consigo la posibilidad de muchas muertes de focas.

A medida que cambian las estaciones y se retira el hielo marino, hay mucha actividad e interacción entre los mamíferos marinos a medida que se mezclan e intercambian virus. «Las focas salen juntas, se paran cara a cara, pelean y hay mucho contacto cercano», dice Sawatzki. «Cuelgan en grupos densos uno encima del otro con cientos de animales ocupados unos con otros».

El componente humano

PDV es un ejemplo de cómo múltiples partes móviles pueden afectar la propagación de virus de una parte del planeta a otra y de una especie a otra a escala global. Sawatzki y Puryear recientemente fueron coautores de un artículo que muestra que el PDV probablemente evolucionó a partir del virus del moquillo canino y que las dos enfermedades están estrechamente relacionadas.

Ninguna enfermedad es zoonótica, por lo que un animal infectado no puede transmitir la enfermedad a un humano. Sin embargo, podría afectar potencialmente a nuestros perros de servicio. Puryear apunta a Cape Cod, donde los coyotes de playa comen cadáveres de focas y, en teoría, podrían contraer la versión canina de la enfermedad y transmitirla a los perros nativos.

Si bien el PDV no puede enfermar a las personas, Sawatzki dice que eso no es excusa para ignorar un problema que se deriva principalmente del comportamiento humano. «La gente es el eje aquí», dice, refiriéndose al cambio climático. «Le hicimos eso a Robben».

Se puede contactar a Ángela Nelson en angela.nelson@tufts.edu.

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